Canine Maternal Behavior

Canine maternal behavior is more than just feeding the pups. It is also to teach them dog language (Illustration by Alice Rasmussen from "Dog Language" by Roger Abrantes).

Canine maternal behavior is more than just feeding the pups. It is also to teach them dog language (Illustration by Alice Rasmussen from “Dog Language” by Roger Abrantes).

Watching dog mothers take care of their pups continues to fascinate me, and the large populations of village dogs in Africa and Thailand, where I spent and spend a great deal of my time, provides me with plenty of opportunities to do it. Village dogs are domestic dogs, not wild dogs. Often classified as stray dogs by the inept, ignorant eye of the western tourist, these dogs perform an important task in their communities of humans and their domestic animals.

Maternal behavior is behavior shown by a mother toward her offspring. In most species, it is the mother that primarily takes care of the youngsters, and the dog is no exception. Natural selection has favored the evolution of this particular behavior of the females.

In wild canids, although it is mostly the female that takes care of the puppies, the father (also called the alpha male) and other adults do become interested in the feeding and raising of the puppies when they begin emerging from the den. In the studies my team did in the 80s, our dogs showed the same pattern in a domestic set-up.

Maternal behavior is, thus, almost identical in wild a canids and domestic dogs. Immediately after birth, the mother dries the puppies, keeps them warm, feeds them and licks them clean. The maternal behavior right after birth is controlled by hormonal processes and problems may occur if the female gives birth too early. On the other hand, pseudo-pregnancy causes females to undergo hormonal changes which may elicit maternal behavior in various degrees. Maternal behavior seems to be self-reinforcing. Studies show that the levels of dopamine increase in the nucleus accumbens (a region of the brain) when a female displays maternal behavior.

When the puppies become older, the mother begins to educate them. She gives them the first lessons in dog language about the time weaning begins. Growling, snarling and the various pacifying behaviors are inborn, but the puppies need to learn their function.

The canine mother has three main tasks: (1) to feed the puppies, first with her own milk, then by regurgitation, (2) to keep them clean and warm, especially when they are very young, and (3) to educate the puppies.

A good canine mother is patient and diligent. When the puppies grow, dog owners often misunderstand the mother’s apparently more violent educational methods. She may growl at them and even attack them, but she never harms them. Muzzle grabbing (see illustrations) is fairly common. Without the mother’s intervention, the puppies would never become capable social animals and would not be able to function properly in a pack (a group of wild dogs living together is in English called a pack). When the puppies are about 8-10 weeks old, the mother seems to lose some of her earlier interest in them. In normal circumstances, the rest of the pack, then, takes over the continuing education of the puppies, their social integration in the group (which probably mostly consists of relatives) and their protection.

Dog owners sometimes report problems, e.g. that the mother has no interest in her puppies, or is too violent towards them. These problems are mainly due to our selective breeding (we select for beauty and utility while nature selects for overall fitness, hereby included adequate maternal behavior) and to our lack of understanding of the mother’s needs during and after birth, which often result in the female showing stress, insecurity or aggressive behavior.

Maternal effect is the mother’s influence on her puppies. It can have such an impact on certain behavior patterns that it can be difficult to distinguish between maternal effect and the effect of genetics. For example, observations have shown that a female reacting too nervously or fearfully toward certain sounds may affect her puppies into developing sound phobias beyond what we would expect given the puppies’ specific genotype. The strong influence of the maternal effect on the behavior of her puppies is the main reason why it is extremely difficult, if not impossible, to assess the hereditary coefficient for particular traits.

Bottom-line: Do not breed females that you suspect will not show reliable maternal behavior. Do not disturb a female with her pups more than absolutely necessary. A good canine mother knows better than you what’s best for her pups.

As always, enjoy a peaceful day,



  • Abrantes, R. 1997. The Evolution of Canine Social Behavior. Wakan Tanka Publishers.
  • Abrantes, R. 1997. Dog Language. Wakan Tanka Publishers.
  • Coppinger, R. and Coppinger, L. 2001. Dogs: a Startling New Understanding of Canine Origin, Behavior and Evolution. Scribner.
  • Darwin, C. 1872. The Expressions of the Emotions in Man and Animals. John Murray (the original edition).
  • Fox, M. 1972. Behaviour of Wolves, Dogs, and Related Canids. Harper and Row.
  • Lopez, Barry H. (1978). Of Wolves and Men. J. M. Dent and Sons Limited.
  • Mech, L. D. 1970. The wolf: the ecology and behavior of an endangered species. Doubleday Publishing Co., New York.
  • Mech, L. David (1981). The Wolf: The Ecology and Behaviour of an Endangered Species. University of Minnesota Press.
  • Mech, L. D. 1988. The arctic wolf: living with the pack. Voyageur Press, Stillwater, Minn.
  • Mech. L. D. and Boitani, L. 2003. Wolves: Behavior, Ecology, and Conservation. University of Chicago Press.
  • Scott, J. P. and Fuller, J. L. 1998. Genetics and the Social Behavior of the Dog. University of Chicago Press.
  • Zimen, E. 1975. Social dynamics of the wolf pack. In The wild canids: their systematics, behavioral ecology and evolution. Edited by M. W. Fox. Van Nostrand Reinhold Co., New York. pp. 336-368.
  • Zimen, E. 1982. A wolf pack sociogram. In Wolves of the world. Edited by F. H. Harrington, and P. C. Paquet. Noyes Publishers, Park Ridge, NJ.

為了讓你跟狗狗可以快樂地在一起 “16件別再這麼做的事情”

譯者 translator: 林明勤 ( Ming Chin Lin) — from the original in English “16 Things You Should Stop Doing In Order To Be Happy With Your Dog

Roger Abrantes in 1986 howling with husky.

Cover photo from the author’s book from 1986 “Hunden, vor ven” (The Dog, Our Friend) (photo by Ole Suszkievicz).


1.  別再過度挑剔—別擔心,享受過程吧。 Stop being fussy—don’t worry, be happy

如同對於我們生命中的大部分事物來說, 當一個完美主意者是有其優點及其缺點的。當你養了一隻狗,你的生活會傾向莫非定律的模式 。任何會出差錯的事情將會出差錯。因為事情總有變數,也因此事情的發展很少百分之百如你期望的方式進行。您能夠做的也應該做的則是計畫並訓練,但需要做好準備的是,在沒有任何人(狗)會受傷的情況下,接受所有各種變動性、臨時性以及微小的事故。畢竟,在大部分的情況來說,比”完美”差一點點的往往都比”做的好”來的更好,所以為何要擔心做到完美呢?”完美”,這個僅存在於您腦袋裡的概念並不會讓任何人都開心,不論是對您或者您的狗兒來說都是。

2. 別老是太嚴肅—笑一下吧!Stop being too serious—have a laugh


3. 停止你想要控制任何事情的慾望—當狀況發生時,接受它。Stop your desire to control everything—take it as it comes

當您用莫非定律來決定您與狗兒的生活方式時,如果您企圖控制您的狗兒的每一個行動, 您最後得到的會是潰瘍或者陷入失望、沮喪之中。放棄您需要控制一切的想法。當然地,您應該要在安全的考量下,有理智地控制管理好狗狗,不過您應該將一些對生活或者死亡無關緊要的事物給拋在腦後。

4. 別再”散撥”你的責罵—繼續前進。 Stop apportioning blame—move on



5. 別再去相信關於狗狗的祖先是狼的傳言。 Stop believing in old wives’ tales—be critical

這世界上充滿的許多不合理的、毫無根據的狗狗的狼祖先傳言。這些日子來,網路提供了一個快速及簡易的管道讓我們可以獲得許多珍貴的資訊,同時也有很多是垃圾: 不好的觀點、不好的定義、未經證實的申明、謬論、情緒化的呈述、偽科學、促銷活動、被隱藏的政治議程、宗教道義等。當然,以表達個人言論的自由來說,我相信任何人都可發佈任何自己想要表達的看法,甚至單純地就一派胡言。但您和我都有權不去相信它、有權去漠視它。運用您的批判性思考。不要停止問自己“這怎麼有辦法發生“及“他/她是怎麼得到結論的?“ 直到您有時間好好深深地思考之後,才停止你的批判及行動。如果有必要,則尋求第二或者第三者的看法。如果這個論點非常可靠並且你喜歡,那麼就可以這麼做;如果這個論點很可愛但你不喜歡它,那麼就不要做,並且想的仔細一點;假如那個觀點不可靠,那就拒絕它並且不要再想了;為你自己做下決定並做你認為對的事情。

6. 別在意標籤—別憂慮!Stop caring about labels—be free


7. 別再去管別人怎麼想—過你自己的!Stop caring about what others think—live your life


8. 停止抱怨—不要浪費你的時間。 Stop complaining—don’t waste your time


9.  別再為自己找藉口。 Stop excusing yourself—be yourself

您不需要為您的作風或者您的狗兒找合理化的藉口。只要在您不打擾任何人(狗)的狀況下,您有權做您喜歡的方式並且作你自己。您不需要對任何事都非常擅長,不論是服從訓練、敏捷犬、與狗共舞、在音樂中讓狗狗腳側行進、飛球活動、護衛犬、牧羊犬、嗅覺活動、動物輔助治療、雪橇犬比賽、跳水狗活動、Field、Earthdog、Rally-O、Weight Pulling、Carting、Trials、 Dock Dogs、Dog Diving、Disc Dogs、Ultimate Air Dogs、Super Retriever、Hang Time、Lure Course Racing or Treibball; 關於您做不到的事情,您不需為自己解釋不擅長的原因。當然,您也無需說明您的狗沒有標準坐姿的原因。另一方面,針對您想要改變並且能被改變的事物來努力;別把時間跟精力花在去想您不想要的、不需要的或無法改變的事物。無論您與您的狗享受的是什麼,就去做吧!只要您們喜歡,您跟狗狗才可以同時是快樂的。就是這麼簡單!

10. 別再為某些事難受立刻行動。 Stop feeling bad—act now


11. 停止您對於擁有的慾望───作伴!Stop your urge to own—be a mate


12. 停止依賴— 釋放自己。 Stop dependency—untie your self


13. 別把狗狗當作一個替代品—展現尊重。 Stop turning your dog into a substitute—show respect



14. 別試著合理化—請保持真實。 Stop rationalizing—be truthful


只要兩者能取得平衡,那麼就沒有任何問題。要對自己誠實 :


15. 別再去奢望那些你不能擁有的事物—對於當下所擁有的要感到開心。 Stop wanting what you can’t have—be happy with what you’ve got



16. 別再打擊你自己—跟著心意走。 Stop fighting yourself—follow your heart


生命是美好的!Life is great!


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Les 20 principes que tous les entraîneurs d’animaux doivent connaître

Traduit par Marie-France Langlois (from the original in English “The 20 Principles All Animal Trainers Must Know“).

En supplément : « Seize principes à l’intention des entraîneurs expérimentés » et « Les pratiques exemplaires »

"The 20 Principles" cover.

“The 20 Principles All Animals Trainers Must Know”

C’est la première fois qu’un de mes livres est publié en français et c’est avec grand plaisir que j’offre à mes lecteurs francophones un livre dans leur propre langue.

Ce petit livre de seulement 51 pages comprend des définitions, des explications et des exemples des processus impliqués dans l’entraînement des animaux.  Aux « 20 principes fondamentaux » j’ai ajouté un supplément de 16 principes à l’intention des entraîneurs expérimentés. Bien sûr l’apprentissage chez les animaux ne se réduit pas à ces 36 principes, mais en pratique l’entraîneur qui les comprend et peut les appliquer correctement, réussira sans doute.

Comme toujours, je vais corriger et améliorer ce livre dès que je découvre des erreurs ou de meilleures façons d’expression. Donc, je vous recommande de consulter cette page régulièrement.

Première édition.

J’espère que vous passerez un bon moment avec votre lecture.


PS—Ce livre est gratuit pour votre lecture online sur votre ordinateur. S’il vous plaît, ne me demandez pas d’ajouter la possibilité d’impression; j’aime des livres, mais j’aime aussi bien les arbres de notre planète. Nous prévoyons des versions pour iPad et Kindle bientôt.

Cliquez sur le  « icône mode plein écran » pour une meilleure lisibilité . Zoom avant et arrière comme vous le souhaitez.


Sorry, this book is no longer available here. Please, visit Ethology Institute’s Online Bookstore.

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Os 20 princípios que todos os treinadores de animais devem conhecer

Traduzido pelo autor e Nor Abrantes (from the original in English “The 20 Principles All Animal Trainers Must Know“).

com os suplementos “Mais 16 princípios para o treinador avançado” e “Melhor prática”

"Os 20 princípios" cover

“Os 20 princípios que todos os treinadores de animais devem conhecer”

É a primeira vez que um livro meu, se bem que pequeno, aparece traduzido em português. É para mim razão de contentamento poder oferecer ao meus leitores um livro na língua dos meus ancestrais.

Este livro é um livro de ciência; não é um livro de moral ou ética. Tudo o que encontrará aqui não reflete uma atitude moral, uma escola de pensamento, nem a minha opinião pessoal. Eu dou-lhe o que a ciência descobriu e sabe sobre a aprendizagem animal tão objetivamente como possível. Cabe a si decidir se intende usar um processo ou outro, formar a sua própria “melhor prática,” resolver os seus conflitos éticos e desenvolver o seu estilo pessoal.

Como sempre, irei corrigir e melhorar este livro assim que descobrir erros ou melhores modos de expressão. Aconselho-o, portanto, a voltar regularmente a esta página.

Esta é a primeira edição.

Espero que passe umas boas horas com a sua leitura.


PS—Este livro é grátis para ler no seu computador online. Por favor, não me peça para adicionar a possibilidade de o imprimir; por muito que goste de livros, também gosto muito das árvores do nosso planeta. Estamos a planear versões para iPad e Kindle para breve.

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E così vorresti diventare un buon educatore cinofilo!

Tradotto da Paolo Terrile (from the original in English “So you want to be a good dog trainer!“)

Il lancio dei Guinea Pig Camps ha attirato l’attenzione di molti amanti degli animali, in particolare degli educatori cinofili. Due specifiche domande mi sono state fatte ripetutamente: (1) in che modo addestrare un porcellino d’India mi può far diventare un miglior educatore cinofilo? (2) Cosa c’entrano i porcellini d’India con i cani?

Guinea Pig using the A-frame.

Un porcellino d’India su una palizzata. I porcellini non sono particolarmente agili, ma amano le sfide. Un buon addestratore può insegnare loro parecchi trucchi.


La abilità di base per addestrare un cane solo le stesse che servono per addestrare qualsiasi animale. L’unica differenza è che – evidentemente – un cane è un cane e non un cavallo, o un porcellino d’India. Il che è un aspetto positivo poiché (a motivo della storia che abbiamo in comune con i cani) non c’è animale più facile da addestrare di un cane. Al tempo stesso, proprio perché i cani ci rendono la vita più semplice, c’è un limite a ciò che possiamo imparare se addestriamo solo cani e mai altri animali.

I cani perdonano i nostri errori e sono praticamente sempre disponibili a cooperare con noi. Altre specie animali invece ci considerano con maggior attenzione e esigono che guadagniamo la loro fiducia. Se non si fidano di noi, non seguiranno i  nostri insegnamenti e quindi non potremo addestrarli.

Un cavallo non vi seguirà se non si fida di voi e serve molto per ottenere la fiducia di un cavallo (e solo un attimo per perderla completamente). Potete dargli quante carote volete, ma se decide che non si può fidare di voi, le migliori carote del mondo saranno inutili.

Un gatto ammiccherà a voi ed al cibo che gli state offrendo almeno un paio di volte, prima di considerare persino la possibilità di avvicinarsi. Dopodiché, se considererà la vostra richiesta adeguata in cambio del cibo che gli state offrendo, potrà accettare le vostre attenzioni. Altrimenti, ammiccherà ancora una volta (se siete fortunati), prima di rimettersi a sonnecchiare.

Dog and guinea pig

Un cane e un porcellino d’India insieme. Addestrare un porcellino d’India può farsi diventare un miglior educatore cinofilo (foto


Il porcellino d’India – un piccolo animale sociale, di aspetto accattivante – è per natura pauroso e diffidente, essendo la preda favorita di molti predatori, tra cui anche l’uomo. A differenza del cane, l’uomo non condivide col porcellino d’India una comune storia evolutiva e, pertanto, questo animale non vi concederà alcunché senza qualcosa in cambio. Dovrete lavorare per ottenere la fiducia del porcellino d’India e dimostrargli che cooperare con voi è vantaggioso nel breve e nel lungo termine.

Addestrare i porcellini d’India vi insegnerà molte tra le questioni teoriche dell’apprendimento animale, che trovereste noioso leggere in un libro; per contro, le apprenderete in modo divertente poiché ne avrete esperienza immediata e diretta. Dovrete essere precisi ed applicare i metodi corretti per ottenere il giusto comportamento. Avrete inoltre la possibilità di applicare l’intera gamma del condizionamento operante, migliorando quindi le vostre capacità pratiche.

I cani sono animali eccezionali e siamo fortunati perché sono (quasi) sempre attenti a ciò che facciamo e sono ottimi osservatori. Come diceva a lezione il Professor Lorenz, “i cani sono etologi migliori di quanto lo siamo noi”. Non è invece questo il caso dei porcellini d’India, che non hanno una storia di co-evoluzione comune con noi. Hanno certamente ottime capacità di osservazione, ma non sono particolarmente attenti al nostro comportamento. Dovrete essere quindi voi stessi degli osservatori molto attenti per individuare il momento giusto per mettere in atto il metodo corretto per ottenere il comportamento desiderato; in questo modo, potrete sviluppare la vostra capacità di osservazione, il che indubbiamente farà di voi un miglior educatore cinofilo.

Siamo così abituati alla presenza dei cani che tendiamo ad interpretarne il comportamento come se fossero umani, commettendo così un grave errore per il quale, spesso, non subiamo conseguenze. Con i porcellini d’India, impariamo invece ad osservare, analizzare ed interpretare il comportamento in maniera oggettiva.

Puppy and guinea pig.

Animali di specie diverse possono sviluppare ottime relazioni e vivere tra loro in armonia (foto Dashawk).


Potete insegnare molte cose ai cani anche senza aver prima pianificato l’addestramento. Sono infatti così attivi e desiderosi di compiacere che, prima o poi, faranno qualcosa che vi piace e che potrete rinforzare. Questo però non accade invece con i porcellini d’India. Dovrete pianificare in anticipo l’addestramento, definire in modo chiaro i vostri obiettivi and preparare un piano di intervento. Con i cani, possiamo andare a braccio, ma ciò non è possibile con altri animali. Addestrare porcellini d’India vi insegnerà inoltre ad essere pronti per gli imprevisti, a preparare piani alternativi, predisponendo un piano B quando il piano A non funziona nel modo atteso. Una volta che avrete appreso questa capacità, il vostro cane sarà il primo a ringraziarvi se condurrete per le vostre sessioni di addestramento definendo in anticipo il piano di intervento.

Siete certamente consapevoli che il senso del tempo è essenziale quando educate il vostro cane, ma – in modo abbastanza sorprendente – avrete comunque risultati accettabili anche quando il rinforzo non arriva al momento giusto. Con i cani è come canticchiare alla buona un motivetto, che i vostri amici riconosceranno comunque. Con i porcellini d’India bisogna essere intonati e cantare senza errori, o altrimenti vi suggeriranno di prepararvi meglio, prima di ripresentarvi. Dopo aver addestrato i porcellini d’India, il vostro senso del tempo sarà molto più preciso.

Molte persone non riescono a percepire completamente quello che accade intorno a loro, perché sono eccessivamente preoccupate dei loro sentimenti ed emozioni. Possiamo permetterci questo tipo di distrazioni con i cani, ma non invece con altri animali e, quindi, addestrare i porcellini d’India vi aiuterà a focalizzare la vostra attenzione sull’animale che state addestrando ed a sviluppare una maggiore attenzione per i particolari. Ciò aumenterà anche la consapevolezza di voi stessi, il che vi renderà non solo un ottimo addestratore di porcellini d’India, ma anche un educatore cinofilo migliore – influendo positivamente sulla vostra vita in senso più generale.

Nei nostri seminari, lavorerete in squadre di tre. Ciascuna squadra pianificherà un piano di intervento, che sarà stilato in anticipo, verrà ripreso in video durante la sua esecuzione, analizzato successivamente, modificato e quindi eseguito. I membri della squadra si avvicenderanno nell’addestramento, nella registrazione delle sessioni e nelle riprese. Migliorerete le vostre capacità di lavorare in gruppo, una capacità che vi sarà utile non soltanto quando tornerete ad educare i cani, ma in tutti i settori della vostra vita.

Adesso potete comprendere come addestrare un piccolo e piacevole porcellino d’India potrà farvi diventare un miglior educatore cinofilo, di cani, di gatti o addirittura un miglior collega di lavoro migliorando la vostra capacità di osservazione, il senso del tempo e l’abilità di lavorare in gruppo. Mentre i vostri colleghi potranno metterci un po’ per apprezzare i miglioramenti, il vostro cane se ne accorgerà subito, ve lo prometto. Potreste anche un fumetto sopra la sua testa, mentre dice “Che bello! Cosa ho fatto per meritarmi ciò? È come avere un proprietario nuovo di zecca!”

Police guinea pig? Not exactly yet, but who knows.  You could be the trainer of the first Guinea Pig tobacco and gunpowder detector.

Se vi piace il lavoro di discriminazione olfattiva, addestrare un porcellino d’India è la cosa migliore che possiate fare e vi insegnerà molto. Hanno un buon senso dell’olfatto, ma dovrete essere bravi a motivarli e ad avere un ottimo senso del tempo.


In un certo senso, un guinea pig camp è un mini corso di etologia (la scienza del comportamento animale). La maggior parte dei proprietari e anche molti addestratori non sono in grado di distinguere tra le quattro categorie di comportamenti che gli animali sociali hanno sviluppato nel corso dell’evoluzione: i c.d. comportamenti aggressivi, di paura, dominanti e di sottomissione. Confondere il comportamento aggressivo con quello dominante, come pure quello di paura con quello di sottomissione è uno spiacevole errore, peraltro ancora troppo comune, nonostante il fatto che ciascuno di questi comportamenti possiede funzioni ed espressioni specifiche.

Quando addestrate un porcellino d’India, non è importante che riusciate o meno a distinguere i comportamenti dominanti e di sottomissione dai comportamenti aggressivi o di paura, anche se si tratta di comportamenti normali per i porcellini d’India. Tuttavia, non esiste alcuna possibilità che voi entriate a far parte del branco dei porcellini d’India. Sarete sempre lo straniero, ma potrete decidere se essere uno straniero amichevole e meritevole di fiducia, oppure uno straniero angosciante e inaffidabile. Sarà una vostra scelta, che non è difficile da mettere in pratica, ma che richiede di pensare attentamente a quello che state facendo.

Così come i cavali, anche i porcellini d’India nel dubbio reagiscono con paura (un comportamento chiave per la loro sopravvivenza nella storia della loro evoluzione). Mostrare un atteggiamento composto e sicuro di sé funziona bene, ma ogni comportamento maggiormente assertivo può essere controproducente. I cani, animali sempre più sorprendenti, vi daranno sempre una seconda possibilità (e vi perdoneranno l’accento strano con cui parlate il loro linguaggio); un cavallo o un porcellino d’India difficilmente lo faranno. Se pensate di poter in qualche modo costringere un porcellino d’India a fare quello che voi volete, reagirà con paura e si immobilizzerà persino per mezz’ora, un disastro per qualsiasi aspirante addestratore.

Imparerete presto che la coercizione non è assolutamente il modo giusto di procedere. Così, imparerete i segreti della motivazione e la bellezza di saperla utilizzare (anche nel vostro ambiente), piuttosto che cercare di controllarla; e ciò, da solo, potrà condurvi a risultati inattesi e molto ben accetti.

Se potessero, sono sicuro che il vostro cane e il vostro cavallo ringrazierebbero i porcellini d’India per quello che vi insegneranno mentre li addestrate, perché senza dubbio diventerete un addestratore molto più attento e preciso. Avrete un maggior controllo di voi stessi piuttosto che dell’animale, imparerete a motivare piuttosto che a costringere, a mostrare ciò che volete piuttosto che arrivarci per caso, a raggiungere risultati intervenendo in misura minima (e talvolta persino impercettibile) sul normale comportamento del vostro animale preferito.

La vita è meravigliosa, non è vero?


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So you want to be a good dog trainer!

The launch of Guinea Pig Camps has attracted the attention of many animal lovers, particularly dog trainers. I have been asked repeatedly two particular questions: (1) how can training guinea pigs make me a better dog trainer? (2) What have guinea pigs got to do with dogs?

Guinea Pig using the A-frame.

Guinea Pig using the A-frame. They are not especially agile but enjoy challenges. A good trainer can teach them lots of tricks.

The basic skills you need to train a dog are the same as those you need to train any other animal. The only difference is a dog is a dog and not a horse, or a cat, or a guinea pig, as you well know. This is good news for you as (mainly due to our common history) there is no other animal as easy to train as a dog. On the other side, and precisely because dogs makes it easy for us, there is a limit to how much we learn if we only train dogs and never other animals.

Dogs forgive our mistakes and are nearly always motivated to cooperate with us. Other species scrutinize us far more thoroughly and demand that we earn their trust. If they don’t trust us, they will not follow our teaching, and we’ll have a problem.

A horse will not follow you if it doesn’t trust you and it takes a lot to earn the trust of a horse (and only a moment to lose it completely). You can offer it as many carrots as you like, but if it decides you are not someone to be trusted, the best carrots in the world will be redundant.

A cat will blink at you and the treat you offer at least twice, before even considering moving into your direction. Then, if it deems your request reasonable in exchange for food, it may just indulge you. Otherwise, it will just blink again, if you’re lucky, before resuming its catnap.

Dog and guinea pig

Dog and guinea pig together. Training a guinea pig can make you a better dog trainer (photo

The guinea pig, a small, rather cute, social animal, is fearful by nature, as it is a favorite prey of many predators, including humans. Humans don’t share a common evolutionary history with the guinea pig like with the dog, so you won’t get anything for free. You’ll have to work to gain your guinea pig’s trust and show it that co-operating with you is profitable in both the short and long term.

Training guinea pigs will teach you many of the theoretical aspects of animal learning that you may find boring to read in a book; and will do so in a fun way because you will be learning hands-on. You’ll have to be very precise and apply the right methods to produce the right behavior. You’ll explore the whole spectrum of operant conditioning and thus improve your practical skills.

Dogs are exceptional animals and as trainers we are lucky because they are (almost) always attentive to what we’re doing and they are great observers. As Professor Lorenz once said in a class, “dogs are better ethologists than we are.” This is not the case with guinea pigs as they lack that common evolutionary history with us. They have good observational skills, they’re just not particularly attuned to human behavior. You’ll have to be a keen observer your self to determine the right moment to implement the right method to achieve the right behavior; thus, you will develop your own observational skills, which in itself will undoubtedly make you a better dog trainer.

We are so familiar with dogs that we tend to interpret their behavior as if they were humans, a grave mistake indeed, but we mostly get away with it. With guinea pigs, you learn to observe, analyze and interpret behavior objectively.

Puppy and guinea pig.

Animals of different species can develop good relationships and live together in harmony (photo by Dashawk).

You can teach dogs many things without a proper plan. They are so active and eager to please that, sooner or later, they will do something you like, which you can then reinforce. However, this is not the case with guinea pigs. You’ll need to plan in advance, clearly defining your goal and drawing up a plan of action. With dogs, we can play by ear and sing along, but this is not sufficient with other animals. Training guinea pigs teaches you to be prepared for eventualities, to plan alternatives, to prepare a plan B for when plan A doesn’t work as you expect. Once you’ve learned this skill, your dog will be the first to thank you for having a plan for your training sessions.

You are aware that timing is important when you train your dog, but surprisingly enough, you’ll still achieve acceptable results even if the reinforcer is not precisely timed. With dogs, it’s like singing a melody out of tune and your friends still recognizing it. With guinea pigs, you’d better sing in tune or they will tacitly suggest you get your act together before going back to them. After training guinea pigs, your sense of timing will be much more precise.

Some people have problems registering what’s happening around them because they are overly preoccupied with their own feelings and emotions. We can afford this kind of distraction with our dogs, but not with other animals and so training guinea pigs will help you focus on the animal you train and develop your eye for detail. This will increase your self-awareness, which will not only turn you into a successful guinea pig trainer, but also a much better dog trainer—and will perhaps help you in your life beyond dog training too.

At our guinea pig camps, you work in a team of three. Each team designs a plan of action, which they then register, film, analyze, modify and implement. All three members of the team will take turns at training, registering and filming the sessions. You’ll improve your ability to work in a team, a skill that will be helpful, not only when you go back to training dogs, but in all spheres of your life.

So now you see how training a cute, little guinea pig can make you a better dog trainer, horse trainer, cat trainer or even a better work colleague due to your improved  observational skills, refined sense of timing and finer team work. Your colleagues may take a little time to realize that you have improved but your dog will notice it right away, I promise you. You might even be able to see a bubble above your dog’s head saying, “Wow, what have I done to deserve this? This is like having a completely new owner!”

Police guinea pig? Not exactly yet, but who knows.  You could be the trainer of the first Guinea Pig tobacco and gunpowder detector.

If you like nose work with dogs, training a guinea to do detection work is the right thing for you and will teach you a lot. They have a good nose, but you’ll have to be good at motivating them and have a great sense of timing.

In a sense, a guinea pig camp is a mini course in ethology (the science of animal behavior). Most animal owners, and many trainers too, can’t distinguish between four fundamental behaviors that social animals have evolved: the so-called aggressive, fearful, dominant and submissive behaviors. Confusing aggressive and dominant behavior, as well as fearful and submissive behavior is unfortunate, yet only too common despite the fact each of these behaviors has its own particular function and expressions.

When training guinea pigs, it is not important whether or not you can distinguish dominant and submissive behavior from aggressive and fearful behavior, even though they are common guinea pig behaviors. There’s no way you can be part of a guinea pig herd. You will always be the stranger, but you can choose whether you’ll be a nice, trustful stranger, or a distressing, unreliable one. It’s up to you and it’s not difficult but it requires you think carefully about what you do.

Much like horses, guinea pigs tend to react fearfully when in doubt (the key to their survival throughout their evolutionary history). Displaying composed, self-confident behavior works well, but anything more assertive than that will backfire on you. Dogs, these evermore amazing animals, give you a second chance (and understand our bad “accents” in dog language); a horse or a guinea pig hardly ever do so. If you as much as think of trying to bully a guinea pig into doing what you want, it will react fearfully and can freeze for up to 30 minutes, which is a disaster for any aspiring trainer.

You’ll soon learn that coercion is not the way to go at all. Thus, you’ll learn the secrets of motivation and the beauty of working within and with your environment, rather than attempting to control it; and that in itself will lead you to unexpected and welcomed results.

If they could, I’m sure your dog and your horse would thank the guinea pigs for what they teach you when you train them, for you will be, undoubtedly, a much more subtle and balanced trainer. You’ll be in control of yourself rather than the animal, motivating rather than forcing, showing the way rather than fumbling about, achieving results with the least (sometimes even imperceptible) amount of intrusion into your favorite animal’s normal behavior.

Isn’t life beautiful?


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The 20 Principles All Animal Trainers Must Know

with “16 More Principles For The Advanced Animal Trainer” and “Best Practice”

"The 20 Principles" cover.

“The 20 Principles All Animals Trainers Must Know”

This is the first edition of “The 20 Principles That All Animal Trainers Must Know.” This booklet is in a way a super concentrated course in animal learning and, although only 28 pages long, it will take you time to read and digest. Don’t rush thru it.

I wrote “The 20 Principles” in plain English so it should be accessible to all readers. Of course, I use technical terms, but they shouldn’t pose any problem for any reader because I define them all carefully and with examples.

I will update this booklet as necessary. Come back regularly to check if there are any updates.

v. 3 uploaded 09.03.13: clarification of the difference between conditional/unconditional and conditioned/unconditioned.

v. 2 uploaded 04.03.13: new cover and back cover, minor text improvements to improve clarity.

First edition v. 1 uploaded 04.02.13

Enjoy your reading!


PS—This is a free e-book for you to read on your computer. Please, don’t ask me for the possibility to print it, for as much as I love books, I also care for the trees of our planet. We’re planning versions for iPad and Kindle to be available soon.

Click the full-screen view icon for better reading. Zoom in and out as you please.


Sorry, this book is no longer available here. Please, visit Ethology Institute’s Online Bookstore.

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Guinea Pig Camps, los talleres de entrenamiento con cobayas

Traducido por Victor Ros Pueo.

Bienvenidos a los Guinea Pig Camps, los talleres de entrenamiento con cobayas!

Las cobayas, Cavia porcellus, son comúnmente conocidos como “conejillos de indias”.

Así que te gusta el trabajo de detección y los trucos de agility, que está fascinado por la detección de minas terrestres de los “Hero Rats”,  y te gustaría aprender algunos trucos para mejorar como entrenador de perros. No te voy a enseñar a entrenar un perro de detección de la policía, o una rata para la detección de minas, eso está reservado para los profesionales en esas áreas, pero te indicará cómo entrenar a una cobaya para detectar el tabaco y pólvora, y para realizar trucos de agility.

Police guinea pig

Guinea pig policía ? Todavía no, pero quién sabe! Puedes ser el entrenador del primero guinea pig detector de tabaco y pólvora.

¿Por qué deberían los entrenadores de perros entrenar cobayas?

Entrenar perros es fácil comparado con entrenar otros especies debido a la especial relación entre los seres humanos y perros. Los perros tienden a pasar por alto la mayor parte de nuestros errores y nos suelen dar una segunda oportunidad. Los animales que no tienen una relación tan estrecha con los seres humanos son mucho menos tolerantes por lo que es una alta prioridad ser precisos, para planificar su entrenamiento, para desarrollar tus habilidades de observación y de tener un plan B disponible. Entrenando cobayas te ayudará ser mejor entrenador de perros; más atento a los perros, más atento a los detalles y más receptivo a la retroalimentación que su perro le ofrece.

Otra ventaja de entrenar cobayas es que no tendrá un fuerte vínculo con la cobaya que entrena y por lo tanto serás más objetivo que en el entrenamiento de tu perro. No se han desarrollado malos hábitos, ya que el entrenamiento de cobayas será nuevo para ti. No te identificaras con la cobaya de la misma manera que los dueños de perros se identifican con sus perros, por lo que no te sentirás avergonzado si tu cobaya comete un error.

El entrenamiento de cobayas mejorará tus conocimientos teóricos, así como tus habilidades mecánicas. Te sorprenderás de lo mucho que se puede enseñar a una cobaya en apenas cuatro días!

Guinea Pig, Cavia porcellus, also called Cavies.

El Guinea Pig, Cavia porcellus, es un animal social. Su vista no es tan buena como la nuestra, pero tiene buen sentido del oído, el olfato y el tacto.

Las Cobayas y equipos

Cada equipo de tres estudiantes tendrá una cobaya para entrenar, una caja de entrenamiento, los obstáculos de agility, golosinas y un silbato (o clicker). Cada estudiante dentro de su equipo se turnará para ser entrenador, observador y operador de cámara. Los entrenadores entrenan, el observador registra la sesión y asegura que sigue el previamente diseñado POA (Plan de Acción), y el operador de cámara graba todas las sesiones. Puesto que los tres seguirán un plan cuidadosamente diseñado, no hay ningún problema para que los tres puedan tunarse para entrenar la misma cobaya.

El entrenamiento del equipo será en su mayoría consistente, pero, en caso de producirse pequeñas variaciones, los vamos a considerar como una ventaja, y una oportunidad de comparar factores que pueden haber influido en el entrenamiento. Es por eso que todas las sesiones son filmadas.

Un día en el campamento

Un día comienza a las 9 am y termina a las 17:00. El almuerzo será 12:00-13:00. Los equipos decidirán cuándo tomar un descanso.

Alrededor del 60% del curso se compone de una formación práctica y el 40%  restante es dedicado a los problemas teóricos tales como el diseño de los POA, la revisión de las sesiones de entrenamiento, estudiando videos, briefing y debriefing equipos.

El número máximo de alumnos es de treinta (diez equipos).

Requisitos previos

Haber leído “Los 20 principios que todos los entrenadores de animales deben saber.” Haga clic en el enlace (próximamente) para acceder al manual gratuito (traducciones al francés, español e italiano estará disponible en breve).


Guinea Pig: vocalization is their primary means of communication.

La vocalización es el principal medio de comunicación del conejillo de Indias. En nuestro campo se aprende a distinguir entre diferentes sonidos.


Como queremos ofrecer a todos la oportunidad de asistir a un campamento de Guinea Pig, mantenemos los honorarios bajos: 395 euros (en Europa), USD 495 (en los EE.UU.), AUS 495 (en Australia), CND 495 (en Canadá) y JPY 44,500 (en Japón). Esta tarifa no incluye el alojamiento, el transporte o las comidas.

Los organizadores del evento puede que necesiten ajustar estas tasas ligeramente para adaptarse a las condiciones locales (por favor, ver sus sitios web individuales).

Fechas, lugares y registro

Para registrarse, por favor, utilice los datos de contacto de abajo.

Hasta pronto

Nuestros Guinea Pig Camps es algo que tendrás que experimentar. Es increíble lo mucho que estas pequeñas y lindas criaturas pueden aprender, y lo mucho que nos pueden enseñar. No te preocupes si te enamoras con tu cobaya, te lo podrás llevar a casa después del taller, es decir, si te lo permiten sus compañeros de equipo.

En los Guinea Pig Camps se trata de aprender, disfrutar del trabajo en equipo y divertirse!

Roger Abrantes 


Campo de treino de porquinhos da Índia

Bem-vindo ao campo dos porquinhos da Índia!

Gosta de trabalho de detecção e de agility e acha fascinante o trabalho dos “Hero Rats” que detectam minas terrestres e tuberculose? Gostaria de aprender pormenores que o poderiam ajudar a tornar-se um melhor treinador de animais? Não irei ensinar-lhe a treinar um cão de policia ou um rato de detecção—o que é reservado aos profissionais nessas áreas—mas ensinár-lhe-ei a treinar um porquinho da Índia a detectar tabaco e pólvora e habilidades de agility.

Police guinea pig

Porquinho da Índia policial? Ainda não, mas quem sabe! Poderá ser o treinador do primeiro porquinho da Índia detector de tabaco e pólvora.

Que benefícios terão treinadores de cães em treinar porquinhos da Índia?

Treinar cães é fácil comparado com treinar outras espécies devido à relação especial que temos com o cão. O cão tende a ignorar a maioria dos nossos erros e dá-nos uma segunda oportunidade. Os animais que não têm a mesma relação intima connosco são bem menos flexíveis, o que implica que devemos ser mais exactos, planear bem o nosso treino, desenvolver a nossa capacidade de observação e ter um plano B à nossa disposição. O treino dos porquinhos da Índia contribuirá para melhorar o seu poder de observação; ensinar-lhe-á a estar mais atento a pormenores e mais receptivo a feedback do animal que treina.

Treinar porquinhos da Índia tem várias vantagens. Uma deriva do facto da sua relação com este animal não ser tão forte como a que tem com o seu cão; em princípio, será mais objectivo do que no seu treino de cães. Não terá, também, criado hábitos maus porque o treino de porquinhos da Índia será uma área nova para si. Não se identificará com o porquinho da Índia do mesmo modo como os donos de cães se identificam com os seus cães; e os erros do seu porquinho da Índia não serão embaraçosos para si.

Treinar porquinhos da Índia melhorará o seu conhecimento teórico assim como a sua mecânica em aplicar os princípios de aprendizagem. Ficará surpreendido com a capacidade de aprendizagem deste animal!

Guinea Pig, Cavia porcellus, also called Cavies.

O porquinho da Índia, Cavia porcellus, é um animal social. A sua vista não é tão boa como a nossa, mas possui bons sentidos de audição, olfacto e tacto.

Os porquinhos da Índia e as equipas

Cada equipa consiste num porquinho da Índia e três participantes, que terão à sua disposição uma mesa de treino, equipamento de agility e detecção, comida para reforços e um apito ou clíquer. Cada participante funcionará, em turnos, como treinador, observador e operador de câmara. O treinador treina, o observador registra a sessão e confere que o treino segue o plano de acção prèviamente desenhado e o operador de câmara filma a sessão. Todos os três aplicam o mesmo plano de acção anteriormente desenhado em detalhe; não existirá, assim, problema nenhum a serem três treinadores a treinar o mesmo animal. Os métodos aplicados pelos três companheiros de equipa serão consistentes, mas caso ocorram variações, serão um bónus e a nossa possibilidade de comparar factores que possam influenciar os resultados—por isso a razão de filmarmos as sessões.

Um dia no campo de treino

Um dia começa às 10 e termina as 18 horas. O almoço será entre as 13 as 14 horas. As equipas decidem quando tomar o almoço.

Aproximadamente 60% do curso será trabalho prático com os restantes 40% dedicados ao desenho de planos de acção, estudo de filmes e briefing/debriefing.

O número máximo de participantes é trinta (dez equipas).

Pré requisitos

É obrigatório a leitura de “Os 20 princípios que todos os treinadores de animais devem conhecer.” Clique link para ter acesso (disponível em breve).

Guinea Pig: vocalization is their primary means of communication.

A vocalização é o primeiro meio de comunicação do porquinho da Índia. No nosso campo aprenderá a distinguir entre os diversos sons.


O nosso objectivo é dar a todos os interessados a possibilidade de participar, o que se reflecte nos baixos preços que seguem: EUR 395 (na Europa, excepto Portugal EUR 295), USD 495 (nos EUA), AUS 495 (na Austrália), CND 495 (no Canadá) e JPY 44,500 (no Japão). Este preço não inclui acomodação, transporte e refeições.

Os organizadores poderão ser obrigados a ajustar ligeiramente os seus preços devido a condições locais (visite, por favor, as suas respectivas páginas na web).

Datas, locais e registro

Para se registrar, contacte por favor o organizador da sua escolha.

Até breve

O nosso campo de porquinhos da Índia não se pode contar, tem que ser vivido. É espantoso o quanto estas pequenas e mimosas criaturas conseguem aprender e quanto o nos conseguem ensinar. Não se preocupe: se se apaixonar pelo seu porquinho da Índia, poderá levá-lo para casa depois do curso—quer dizer, se os seus companheiros de equipa o permitirem).

Nos campos dos porquinhos da Índia é tudo sobre aprendizagem, desfrutar de bom trabalho de equipa e divertir-se.

Roger Abrantes

Guinea Pig Camp—migliora le tue capacità di addestratore di animali

Tradotto da Paolo Terrile.


Ti piacciono il lavoro di ricerca olfattiva e gli esercizi di agilità, sei affascinato dagli ‘Hero Rats’ che scoprono le mine antiuomo, e vorresti imparare alcune accortezze che possono farti diventare un miglior addestratore cinofilo? Non ti insegnerò come si addestra un cane poliziotto o un topo che localizza le mine antiuomo – è un lavoro riservato ai professionisti che si occupano di queste attività – ma ti insegnerò come addestrare un porcellino d’India a segnalare la presenza di tabacco e polvere da sparo e ad eseguire esercizi di agilità.

Police guinea pig

Porcellino d’India poliziotto? Non ancora, ma chi può dire? Potresti essere tu l’addestratore del primo porcellino d’India impiegato nella ricerca di tabacco e polvere da sparo.


È più facile addestrare i cani che altri animali, a motivo della relazione speciale tra il cane e l’uomo. I cani ci perdonano la maggior parte degli errori, dandoci una seconda possibilità. Gli animali con cui non abbiamo una relazione così stretta sono meno inclini a perdonare gli errori: è quindi importante essere precisi, progettare l’addestramento, sviluppare ottime capacità di osservazione ed avere sempre pronto un piano alternativo. Addestrare i porcellini d’India ti aiuterà a diventare un addestratore cinofilo migliore e più attento, più concentrato sui dettagli e pronto a recepire i feedback del tuo cane.

Un altro vantaggio di addestrare i porcellini d’India è l’assenza di un legame col porcellino che addestrerai, il che ti permetterà di essere più obiettivo di quanto saresti addestrando il tuo cane. Poiché l’addestramento del porcellino sarà un’esperienza nuova, non avrai abitudini errate da correggere. Non ti sentirai in imbarazzo quando il porcellino sbaglierà, poiché non ti identificherai con lui nel modo in cui i proprietari si identificano col loro cane.

Addestrare un porcellino d’India migliorerà le tue conoscenze teoriche e le tue abilità pratiche. Ti sorprenderai di quante cose si possano insegnare ad un porcellino d’India in soli quattro giorni.

Guinea Pig, Cavia porcellus, also called Cavies.

I porcellini d’India, Cavia porcellus, chiamati anche cavie, sono roditori sociali. La loro vista non è paragonabile a quella dell’uomo, ma i sensi dell’udito, dell’olfatto e del tatto sono molto ben sviluppati.


Ogni gruppo di tre persone addestrerà un porcellino, utilizzando una cassa per l’addestramento (training box), ostacoli per gli esercizi di agilità, premi alimentari ed un fischietto (o un clicker). I membri del gruppo assumeranno a turno il ruolo di addestratore, osservatore e videoperatore. L’addestratore addestrerà il porcellino, l’osservatore registrerà la sessione e si assicurerà che sia rispettato il piano di addestramento, mentre il videoperatore riprenderà la sessione. Poiché tutti e tre membri del gruppo seguiranno un piano di addestramento pianificato in anticipo, avvicendarsi nell’addestramento non creerà inconvenienti. L’addestramento compiuto dal gruppo sarà quindi per la maggior parte coerente ma, ove si verificassero piccole variazioni, le stesse saranno un vantaggio ed un’opportunità di esaminare i fattori che possono influenzare l’addestramento. Questa è tra l’altro la ragione per cui tutte le sessioni di lavoro verranno filmate.


La giornata inizierà alle 9 e finisce alle 17, con pranzo dalle 12 alle 13. Ogni gruppo potrà decidere quando fare le pause. Snack, acqua, bibite, thè e caffè saranno a disposizione dei partecipanti.

Il corso si concentrerà per il 60% sulle attività pratiche di addestramento e per il 40% su aspetti teorici, come la progettazione dei piani di addestramento, la revisione delle sessioni di addestramento, l’esame dei video, la discussione all’interno di ciascun gruppo prima e dopo ciascuna sessione.

Il numero massimo di partecipanti è 30 suddivisi (10 gruppi).


I partecipanti devono aver letto il manuale  “Mission SMAF—Bringing Scientific Precision Into Animal Training.” Fai click sul link per accedere gratuitamente al manuale in inglese (la traduzione in francese, spagnolo ed italiano sarà presto disponibile).

Guinea Pig: vocalization is their primary means of communication.

La vocalizzazione è il principale mezzo di comunicazione del porcellino d’India. Potrai imparare la differenza tra i diversi segnali vocali con cui questi animali comunicano.


Poiché vogliamo offrire al maggior numero di persone l’opportunità di partecipare al Guinea Pig Camp, abbiamo contenuto la quota di iscrizione in EUR 395 (In Europa), USD 495 (negli USA), AUS 495 (in Australia), CND 495 (in Canada), JPY 44.500 (in Giappone). La quota di iscrizione non comprende l’alloggio, i trasporti e i pasti prima delle 9 e dopo le 17.

Gli organizzatori dei singoli Camp potrebbero modificare lievemente la quota di iscrizione (verifica le informazioni pubblicate dai singoli organizzatori).



Il Guinea Pig Camp è un’esperienza che devi provare. È sorprendente quante cose possano imparare queste piccole simpatiche creature e quante ne possano insegnare. Non preoccuparti se ti dovessi innamorare del tuo porcellino d’India – alla fine del Camp potrai portarlo a casa con te, sempre che i tuoi compagni di gruppo siano d’accordo!

I Guinea Pig Camp sono un’occasione di apprendimento, di lavoro di gruppo e di divertimento!

Roger Abrantes